Nous avons à Saint-Louis un objet d’art assez mystérieux autant qu’impressionnant par sa taille, une toile géante (6,70m de long, 4,94m de large, 8,30 m de diagonale) peinte probablement au 19e s., d’origine incertaine, peut-être Jean-Baptiste Wicar qui était proche des Pieux Établissements, et qui a été déroulée seulement à deux reprises ces 5 dernières années. Sur le lien suivant, vous trouverez les photos en bonne qualité (disponible jusqu’au 1er avril) : googledrive.

Voici les photos compressés ci-dessous :

Photos du 25 février 2021 :

Photos d’il y a 5 ans :

Quelle scène est ici représentée?

Selon toute probabilité, il s’agirait de la prédication de saint Paul à l’Agora ou à l’Aéropage d’Athènes raconté par Luc dans les Actes des Apôtres, chapître 17, versets 15 à 34 (traduction AELF ci-dessous) :

15 Ceux qui escortaient Paul le conduisirent jusqu’à Athènes. Puis ils s’en retournèrent, porteurs d’un message, avec l’ordre, pour Silas et Timothée, de rejoindre Paul le plus tôt possible.

16 Pendant que Paul les attendait à Athènes, il avait l’esprit exaspéré en observant la ville livrée aux idoles.

17 Il discutait donc à la synagogue avec les Juifs et ceux qui adorent Dieu, ainsi qu’avec ceux qu’il rencontrait chaque jour sur l’Agora.

18 Il y avait même des philosophes épicuriens et stoïciens qui venaient s’entretenir avec lui. Certains disaient : « Que peut-il bien vouloir dire, ce radoteur ? » Et d’autres : « On dirait un prêcheur de divinités étrangères. » Ils disaient cela parce que Paul se faisait le messager de « Jésus » et de « Résurrection ».

19 Ils vinrent le prendre pour le conduire à l’Aréopage. Ils lui disaient : « Pouvons-nous savoir quel est cet enseignement nouveau que tu proposes ? 20 Tu nous rebats les oreilles de choses étranges. Nous voulons donc savoir ce que cela signifie. »

21 Tous les Athéniens, en effet, ainsi que les étrangers de passage, ne consacraient leur temps à rien d’autre que dire ou écouter la dernière nouveauté.

22 Alors Paul, debout au milieu de l’Aréopage, fit ce discours : « Athéniens, je peux observer que vous êtes, en toutes choses, des hommes particulièrement religieux. 23 En effet, en me promenant et en observant vos monuments sacrés, j’ai même trouvé un autel avec cette inscription : “Au dieu inconnu.” Or, ce que vous vénérez sans le connaître, voilà ce que, moi, je viens vous annoncer. 24 Le Dieu qui a fait le monde et tout ce qu’il contient, lui qui est Seigneur du ciel et de la terre, n’habite pas des sanctuaires faits de main d’homme ; 25 il n’est pas non plus servi par des mains humaines, comme s’il avait besoin de quoi que ce soit, lui qui donne à tous la vie, le souffle et tout le nécessaire.

26 À partir d’un seul homme, il a fait tous les peuples pour qu’ils habitent sur toute la surface de la terre, fixant les moments de leur histoire et les limites de leur habitat ; 27 Dieu les a faits pour qu’ils le cherchent et, si possible, l’atteignent et le trouvent, lui qui, en fait, n’est pas loin de chacun de nous. 28 Car c’est en lui que nous avons la vie, le mouvement et l’être. Ainsi l’ont également dit certains de vos poètes : Nous sommes de sa descendance. 29 Si donc nous sommes de la descendance de Dieu, nous ne devons pas penser que la divinité est pareille à une statue d’or, d’argent ou de pierre sculptée par l’art et l’imagination de l’homme.

30 Et voici que Dieu, sans tenir compte des temps où les hommes l’ont ignoré, leur enjoint maintenant de se convertir, tous et partout. 31 En effet, il a fixé le jour où il va juger la terre avec justice, par un homme qu’il a établi pour cela, quand il l’a accrédité auprès de tous en le ressuscitant d’entre les morts. »

32 Quand ils entendirent parler de résurrection des morts, les uns se moquaient, et les autres déclarèrent : « Là-dessus nous t’écouterons une autre fois. »

33 C’est ainsi que Paul, se retirant du milieu d’eux, s’en alla.

34 Cependant quelques hommes s’attachèrent à lui et devinrent croyants. Parmi eux, il y avait Denys, membre de l’Aréopage, et une femme nommée Damaris, ainsi que d’autres avec eux.

Brèves observations

En un premier coup d’oeil, on peut d’abord remarquer la posture du personnage central : sa main droite et son index sont levés vers le ciel. Cela n’est pas sans évoquer le personnage de Platon sur la célèbre fresque de Raphaëlle, l’école d’Athènes. Dans le cas de Platon, c’est le monde des idées qu’il désigne du doigt. Dans le cas de Paul, c’est le Dieu vivant, non fait de main d’homme comme les idoles d’or et de bois, c’est le Dieu créateur de l’univers et de l’homme, qui invite à la conversion et qui a envoyé un homme pour le jugement, homme qu’il a ressuscité (Ac 17,30), c’est-à-dire Jésus-Christ.

Ensuite, le nombre de personnages présents sur cette toile permet à l’artiste d’imaginer toutes les réactions possibles des Athéniens à cette prédication, du plus ébloui et convaincu au plus sceptique, réactions suggérées aux versets 18, 19, 32 et 34.

Abbé Paul de Tinguy

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